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【國際為什麼】用太空望遠鏡尋找地球2.0

美國克卜勒(Kepler)太空望遠鏡又發現1284顆太陽系外行星,美國航太總署(NASA)10日宣布這項令人振奮的消息,但也令人好奇克卜勒是如何做到的?快速發現更多行星,有助於人類找到和地球更像的表親嗎?克卜勒望遠鏡於2009年3月發射升空,是世界上首個專用於搜尋太陽系外類地球行星的太空探測器。2013年,克卜勒望遠鏡團隊曾發現,銀河系中約有400億顆類似太陽的恒星,其中大約每5顆就有1顆擁有類似地球的行星。天文學家並不是直接用望遠鏡看到行星,而是間接地透過觀測其繞轉恒星的亮度推斷出來的。從觀察者的角度,行星在圍繞恒星旋轉時,每轉一圈就會從恒星前經過一次,恒星的光也會被遮擋住一點,外界看來這顆恒星就會週期性地變暗一點,從而推斷出這顆恒星周邊存在一顆繞其運轉的行星,這稱之為掩星觀測法。過去,科學家尋找太陽系外行星要對著不同的恒星用掩星法一個接一個分析,一次只能發現一顆或少數幾顆。近幾年來,科學家利用一顆恒星通常有多顆行星繞轉的特點,開發出一種「多重確認」統計學技術,可一次確認大批行星。  自1995年人類發現第一顆圍繞其他「太陽」運行的系外行星以來,至今人類已確認的系外行星超過3200顆,其中僅克卜勒太空望遠鏡就發現了2325顆。在克卜勒太空望遠鏡確認的這批行星中,近550顆可能是類似地球的岩石行星,其中有9顆位於其恒星的適居帶中,使已發現的適居帶系外行星增至21顆。適居帶行星溫度條件適宜,理論上,其表面可保有適合生命存在的液態水。2015年7月,美國天文學家通過克卜勒太空望遠鏡發現迄今與地球最相似的系外行星「克卜勒-452b」,但科學家指出,發現這顆被稱為地球「表哥」的系外行星只是尋找「地球2.0」的第一步,其是否具備生命存在的條件仍需長期探索。即使發現真正的地球「表親」,與其相會也是天大的難題。以「克卜勒-452b」為例,它位於距地球1400光年之外的天鵝座,以人類目前的科技水準想抵達那裏仍屬夢想。克卜勒太空望遠鏡已發現一系列可能有水的太陽系外行星。這代表水可能普遍存在於某些星球,2015年NASA一個研討會上,科學家認為,地球生命在宇宙中並不孤單,今後20到30年內應該會發現外星生命。尋找行星尤其是類地球行星,只是回答人類在宇宙中是否孤獨的第一步,是整個人類的第一步,如果沒有實質性科技突破,我們今生都到不了那裡。但太空探索道路漫長,需要無數個「第一步」:例如阿姆斯壯在月球上的一小步、探測車登上火星的一小步、「新視野」號探測器對冥王星的匆匆一瞥以及現在克卜勒太空望遠鏡發現新一批行星等。( 國際中心/綜合外電報導)更多深度專題請點【國際為什麼 



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