科學家最新發現 土星98%的歲月沒有環

出版時間:2019/01/19 05:34

壯麗的土星環是土星的「招牌」,不過據科學家最新推算,土星環出現於近1,000萬年至1億年,對於約45億歲的土星而言,約98%的歲月都沒有環陪伴,直到地球的恐龍時代,才多了這道環。研究結果於周四(17日)刊登在《科學》(Science)期刊。
 
英國廣播公司(BBC)報導,這項發現是在太空中服役20年的美國土星探測船「卡西尼號」(Cassini),於2017年9月衝入土星大氣層自毀的「最後禮物」。當時能源將耗盡的「卡西尼號」靠近土星環繞飛行最後22周,曾6度穿過土星環的最內圈。科學家分析它的飛行路線數據後,計算受土星環重力影響所出現的偏差,從而推算出土星環的質量。
 
此外,透過「卡西尼號」的數據,科學家也發現,土星環的質量有1.54兆公噸,只有過去學者推測的1/20。土星環的星塵比例數據顯示,土星環主要由冰組成,約1%是灰塵和其他污染物。帶領這項研究的義大利羅馬大學教授耶斯(Luciano Iess)解釋,土星環若出現得越早,就會吸收更多細屑而變得更重。由於土星環的質量,理應是以固定速率增長,所以可從質量,推算出土星環的年齡。
 
耶斯傾向相信,土星在約45億年前,與太陽系其他行星一同形成,因此相對於整個太陽系的年齡,土星環的形成,就像是「昨天」才剛發生的事情。
 
至於,土星環如何形成,至今仍然是謎。科學家猜測可能是土星的兩個衞星相撞,或者衞星撞彗星後,碎片飛散成環狀。
 
不過,在《科學》期刊聯合發表論文的尼科爾森(Phil Nicholson)坦承,若想更準確知道土星環的源起和年齡,最好還是拿到土星環的星塵,進行放射性定年法等檢測。(國際中心/綜合外電報導)

路透
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翻攝《NASA》
翻攝《NASA》

卡西尼號拍下的土星環。 翻攝《NASA》
卡西尼號拍下的土星環。 翻攝《NASA》

卡西尼號拍下,土星環的波浪狀構造。 翻攝《NASA》
卡西尼號拍下,土星環的波浪狀構造。 翻攝《NASA》

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